Islam Richie begint cateringbedrijf in Franeker: ‘Ik wil de verloren tijd inhalen’

Islam Richie en zijn vrouw Areej openden de deuren van hun cateringbedrijf Cuisine Areej. Een belangrijke mijlpaal voor de twee, die hun geboorteland Syrië moesten verlaten en hun leven meermaals opnieuw moesten opbouwen. Maar aan enthousiasme en plannen geen gebrek. ,,Ik heb altijd nieuwe dromen.”

FRANEKER - Islam en Areej zijn mensen van de vrijheid. Dit staat in schril contrast met het regime van Assad. Dat zat hen, net als zovelen, dwars. Dus gingen ze demonstreren. Toen de situatie in Syrië echter steeds onrustiger werd, zagen Areej en Islam in dat ze beter konden vluchten naar Libanon.

Geloof in verstand

In twee jaar tijd bouwden ze hier hun leven weer op. Islam werkte hier onder meer als directeur van een restaurant en als boekhouder. De dag kwam echter dat Syrië van Libanon eiste dat Islam zou worden uitgeleverd. ,,Maar dan had ik het leger in gemoeten, en moeten vechten tegen rebellen. Ik wil geen mensen doden. Ik geloof niet in wapens, ik geloof in verstand.”

Het was een moeilijk besluit, maar Islam besloot naar Europa te vluchten. Hij kon Areej en hun zoon niet meenemen vanwege verschillende risico’s. Daarnaast was Areej op dat moment zwanger van hun tweede zoon. Islam, geboren in een familie waarin ‘gemiddeld’ niet goed genoeg is en hard werken de standaard - ,,we moesten altijd de beste zijn” - besloot er alles aan te doen om zo snel mogelijk herenigd te worden met zijn gezin.

Netwerk bouwen

Dat begon al met het kiezen van een geschikt nieuw thuisland. ,,Ik heb onderzoek gedaan, en leerde dat in Nederland 85 procent van de mensen Engels kunnen spreken. Dat is belangrijk. Succes begint met een goed netwerk, en je krijgt geen netwerk als je elkaar niet kunt begrijpen. Daarnaast zijn Nederlandse mensen positief. De meesten accepteren hier vluchtelingen.”

Hij belandde in het AZC in Ter Apel, en is daarna nog een paar keer naar andere AZC’s verhuisd. Hij heeft zo snel mogelijk zijn inburgeringscursus volbracht en deed daarnaast vrijwilligerswerk. ,,Om maar een netwerk op te bouwen, en de taal beter te leren.” Uiteindelijk kreeg hij een verblijfsvergunning en streek hij neer in Franeker. Hij diende zo snel mogelijk een aanvraag voor gezinshereniging in. Die werd geaccepteerd. In 2016 landden zijn vrouw en zijn twee zoons op Schiphol.

Smakelijk Franeker

,,Mijn kinderen vroegen toen ze me zagen: wie is die man? Ze waren nog zo jong toen ik wegging uit Libanon. Ik moest mezelf echt introduceren als vader, en weer een band met ze opbouwen. Maar ze hadden me wel gemist.” Areej startte net als Islam zo snel mogelijk met de inburgeringscursus, en haalde glansrijk haar diploma.

Ze kregen regelmatig een taalcoach op bezoek, die - zoals dat normaal is voor Islam en Areej - allerlei lekkers voorgeschoteld kreeg. Areej houdt namelijk van koken, en spendeert vele uren aan het bedenken van nieuwe recepten. Het was de taalcoach die hen in 2018 op het idee bracht om mee te doen aan Smakelijk Franeker. ,,Wij dachten: waarom ook niet?”

Deuren openen

Het was spannend: voor het eerst lieten ze onbekende mensen kennismaken met hun eten. Islam: ,,Maar duizend hapjes gingen in vier uur over de toonbank.” Vanaf toen ging het cateringballetje rollen: Cuisine Areej was een feit. Ze begonnen vanuit huis, maar dit was al snel zo’n succes dat ze sinds de zomer een bedrijfspand hebben aan de Ampèrestraat.

Inmiddels hebben ze opdrachten gehad in Sneek, Groningen en Rijs, en ook in Drenthe en Groningen weten verschillende partijen hen te vinden. Ze hebben onder meer eten geserveerd tijdens Welcome to the Village van 2019. Daar was Islam een bekende, omdat hij er in het kader van New Faces vrijwilligerswerk heeft gedaan in 2018. ,,Dat heeft een belangrijke deur geopend. Dit jaar was ik er namelijk weer, maar nu dus met mijn eigen bedrijf.”

Eind 2019 stonden ze ook met een stand op Fuerza Bruta in Leeuwarden.

Het pand aan de Ampèrestraat is in november feestelijk geopend. En daar zijn de twee trots op. ,,We zijn het eerste, officiële Syrische cateringbedrijf in Friesland.” Ze zijn ook dankbaar voor alle hulp die ze hebben gehad om zo ver te komen. Wat Islam betreft is het nieuwe pand nog lang niet de laatste mijlpaal.

,,We bezorgen sinds kort ook eten bij de mensen thuis. Hier willen we in de toekomst echt de focus op leggen. Daarom gaan we de komende tijd ons team uitbreiden.”

Hij heeft geen gebrek aan dromen en plannen. ,,Het leven duurt niet zo lang. En ik heb veel verloren tijd die ik wil inhalen. Dat wil ik zo snel mogelijk doen, daarom werk ik zo hard. Daarnaast wil ik door mijn werk iets betekenen voor anderen. Door werk en misschien ooit stageplekken aan te bieden, bijvoorbeeld. Succes brengt goedheid naar de mensen.”

‘Leven om te eten’

De wereld verbeteren door middel van eten - iets wat zo onlosmakelijk verbonden is met de Syrische cultuur. ,,De meeste mensen in Nederland eten om te leven. Wij leven om te eten. We willen zoveel mogelijk mensen kennis laten maken met de gerechten uit onze cultuur.”

Tekst: Martine van der Linden